Le plus ancien cancer du sein connu identifié dans l'ancien squelette égyptien

Le plus ancien cancer du sein connu identifié dans l'ancien squelette égyptien

Un squelette de 4 200 ans qui montre des signes de détérioration due au cancer est le premier cas connu de cancer du sein, selon les anthropologues espagnols qui ont découvert ses restes dans une nécropole en Egypte. Ils pensent que le cancer du sein de la femme s'est métastasé (s'est propagé) à ses os.

La découverte ce mois-ci à Qubbet el-Hawa près de la ville méridionale d'Assouan et une découverte soudanaise en 2014 indiquent que le cancer était présent dans la région de la vallée du Nil il y a longtemps. La femme fouillé ce mois-ci était une aristocrate d'Eléphantine, la ville la plus au sud d'Egypte.

La tombe de Sarenput II dans la nécropole de Qubbet el-Hawa, près de l'endroit où les restes d'une ancienne femme égyptienne atteinte d'un cancer ont été retrouvés, comprenait cette belle peinture murale. ( uvre dérivée de Daniel Csörföly /Wikimedia Commons )

Bien que le cancer soit presque inexistant dans les archives archéologiques des peuples anciens, il est maintenant la deuxième cause de décès dans le monde après les maladies cardiaques.

Alors que le mode de vie moderne des aliments riches, le tabagisme, l'obésité et les toxines dans l'environnement ont été vilipendés comme l'une des principales causes de cancer, certains chercheurs affirment que le fait que les gens vivent plus longtemps en est la principale raison.

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Cancer Research UK affirme que les trois quarts des cas de cancer sont diagnostiqués chez les personnes de 60 ans et plus, et 36% chez les personnes de 75 ans ou plus. Le site du groupe dit :

La suggestion que le cancer était plus rare dans les populations anciennes n'est pas du tout surprenante. Mais ce n'est pas seulement à cause de nos modes de vie modernes. C'est parce que nous vivons plus longtemps aujourd'hui qu'à n'importe quel moment de l'histoire. Il y a des centaines ou des milliers d'années, l'espérance de vie était courte. De nombreuses personnes sont décédées à l'âge mûr de maladies infectieuses, et les décès en couches ou dans l'enfance étaient également courants. … Il n'est donc pas surprenant que le cancer soit un événement rare dans des populations où il est peu probable que les gens dépassent 40 ans.

Bien que le cancer soit une affliction moderne, il semble qu'il y ait eu des cancers dans les temps anciens. Il y a eu plusieurs découvertes récentes d'anciens restes de personnes atteintes de la maladie dévastatrice,

L'année dernière également, dans la vallée du Nil, des chercheurs britanniques ont trouvé le squelette d'un homme âgé de 3 200 ans atteint d'un cancer métastatique dans une tombe soudanaise. Jusqu'en mars 2014, il n'y avait eu qu'un seul exemple de cancer métastatique antérieur au premier millénaire avant JC dans les restes humains.

Un chercheur examine les os d'un ancien Soudanais, vieux de 3 200 ans, criblés de cancer.

Le squelette de l'homme a été retrouvé à Amara West, à 750 kilomètres (466 miles) en aval de la capitale soudanaise Khartoum. Il a été enterré sur le dos dans un cercueil en bois peint avec une amulette vitrée. Les os de l'homme de 25 à 35 ans présentaient des signes d'un cancer malin à tumeur molle qui s'est propagé. Des tests utilisant la radiographie et un microscope électronique à balayage ont fourni une imagerie claire des lésions sur les os, avec des métastases cancéreuses sur les clavicules, les omoplates, les bras, les vertèbres, les côtes, le bassin et les os de la cuisse.

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Michaela Binder, la chercheuse de l'Université de Durham en Angleterre qui a fait la découverte, a déclaré qu'il est impossible de déterminer le site exact d'origine de la maladie, mais que la cause peut avoir été environnementale, par exemple à cause des agents cancérigènes de la fumée de feu de bois, génétique ou de la schistosomiase parasitaire, qui cause encore aujourd'hui le cancer dans la région.

En décembre 2014, des chercheurs ont annoncé qu'ils avaient trouvé le premier cas connu de cancer, quel qu'il soit, un squelette sibérien de l'âge du bronze avec un cancer métastasé.

"Les os vieux de 4 500 ans présentent des marques et des trous importants, alertant les chercheurs sur le cancer dévastateur du poumon ou de la prostate que l'homme ancien avait enduré. Cette nouvelle preuve de la maladie dans les os anciens démontre que le cancer n'est pas seulement un phénomène moderne, mais qu'il a également affecté le monde antique », a écrit Liz Leafloor de Ancient Origins.

Les os d'un homme sibérien vieux de 4 500 ans révèlent qu'il est mort d'un cancer. Des chercheurs ont découvert ce qui pourrait être le plus ancien cas de cancer humain au monde. Crédit : Angela R. Lieverse et al.

Les restes montrent que l'homme était âgé de 35 à 45 ans lorsqu'il est décédé. Le cancer s'est propagé dans tout son corps et la détérioration de ses os l'a laissé immobile. Il était presque certain que son entourage aurait reconnu qu'il était malade. Ils l'ont placé dans une tombe circulaire en position fœtale, ses genoux repliés sur sa poitrine, et il a été enterré avec une cuillère en serpent en os tordu, entre autres objets. Ce type d'enterrement contraste avec les autres hommes de l'époque qui étaient enterrés sur le dos avec des engins de pêche ou de chasse.


L'un des objets funéraires associés à l'homme de l'âge du bronze sibérien - une cuillère en os unique avec une poignée de serpent sinueuse sculptée.

Dans un autre cas, en octobre 2014, des chercheurs ont déclaré avoir trouvé des preuves de cancer chez la momie d'une femme âgée de 2 500 ans dans l'actuelle République de l'Altaï, en Russie. Ses restes ont été exhumés d'un tumulus en 1993, et la découverte a été considérée comme l'une des plus importantes de la fin du 20 e siècle la Russie.

La femme avait une tumeur primitive au sein droit et des ganglions lymphatiques axiaux droits avec métastases. Il n'est pas clair si le cancer était la cause ultime de sa mort, car elle souffrait également d'ostéomyélite, d'une infection des os ou de la moelle osseuse et de blessures importantes, notamment des fractures du crâne, qui pourraient avoir été causées par une chute de cheval. . Mais une chose est sûre, la faible Ice Maiden, comme on l'appelle, aurait beaucoup souffert.

Outre le sarcophage avec la momie, six chevaux richement sellés et harnachés et deux guerriers ont été retrouvés indiquant que la femme était issue d'un clan noble. On pense que la princesse de l'Altaï et les deux guerriers trouvés avec elle étaient des nomades Pazyryk.

Image vedette : Des chercheurs ont découvert ce qu'ils croient être le cancer du sein le plus ancien au monde. (Ministère égyptien des Antiquités)

Par Mark Miller


Lorsque l'archéologue Katie Hunt a reçu un diagnostic de cancer de l'ovaire à 22 ans, cela a catalysé sa curiosité pour le cancer et elle a rapidement trouvé des preuves que ce tueur moderne est une maladie étonnamment ancienne. En se penchant sur des textes anciens et des recherches archéologiques passées, et en analysant des vestiges antiques, elle a identifié des preuves à la fois physiques et textuelles du cancer dans l'Antiquité. Aujourd'hui pionnier dans la discipline naissante de la paléo-oncologie, Hunt pose les bases de la collecte, de l'organisation et de l'analyse des données pertinentes afin que nous puissions approfondir nos connaissances sur le passé du cancer et découvrir comment mieux le combattre à l'avenir. Elle nous en dit plus.

Creuser en Egypte, aux prises avec un diagnostic. « En tant qu'étudiant de premier cycle, j'ai été invité à faire des recherches sur le terrain dans la Vallée des rois d'Égypte en tant qu'ostéologue assistant », explique Hunt. « Je m'intéressais déjà aux os et à ce qu'ils peuvent nous dire sur le passé et le présent. Mais on m'a diagnostiqué un cancer au cours de cette période et j'ai commencé à penser différemment à la bio-archéologie. Je me suis demandé, le cancer existait-il même dans le passé ? Si oui, comment cela a-t-il affecté les gens alors, leurs familles, la société ? » Hunt a transformé cette curiosité en sujet de recherche et a fini par dénicher une abondante littérature historique mentionnant le cancer dans la société ancienne, enregistrée dès 1 500 avant notre ère (dans le papyrus Ebers, un texte médical égyptien). "Les anciens médecins ont même enregistré des traitements: chirurgie, cautérisation, jeûne" et un certain nombre de plantes, y compris le crocus d'automne trempé dans du vin une plante appelée euphorbe, liée au ricin et au ricin. Ecballium elaterium, ou gicler du concombre », explique Hunt, notant que nous utilisons encore pas mal d'éléments de l'ancienne pharmacopée dans les chimiothérapies modernes. « Découvrir que le cancer existait — et que les gens ont même essayé de le traiter — m'a inspiré à poursuivre la maladie du point de vue de la paléo-oncologie", dit-elle. « Après tout, si nous pouvons le voir dans la littérature ancienne, nous devrions également pouvoir trouver des preuves physiques. »

Des preuves physiques montrent qu'il y a 7 000 ans, peut-être même 9 000 ans, il y avait des personnes atteintes de cancer.

Pour trouver des preuves de cancer dans d'anciens restes humains, il suffit de regarder les os. La principale méthodologie utilisée pour identifier le cancer dans les vestiges antiques est l'analyse visuelle : la recherche d'anomalies dans le squelette, explique Hunt. Cela se manifeste souvent par des lésions perforées dans l'os, même si le cancer a commencé dans les tissus mous. Si le cancer du poumon se métastase, par exemple, il en résulte des lésions distinctives dans les côtes et l'omoplate, ou les clavicules, les articulations de l'humérus et parfois le crâne. "Le cancer du sein, le cancer des testicules et de l'ovaire et même le mélanome se métastasent très rapidement dans l'os", dit-elle, "alors que les cancers des os comme l'ostéosarcome et l'ostéochondrome provoquent une croissance osseuse incontrôlée." Une fois que les chercheurs ont repéré une anomalie, ils peuvent effectuer une analyse radiographique ou microscopique [en regardant des coupes transversales d'os sous un microscope électronique à balayage et en appliquant des tomodensitogrammes ou des rayons X, respectivement] pour mieux comprendre ce qui se passe autour des marges de les lésions. Une méthode biomoléculaire d'identification des mutations dans l'ADN ancien est également en cours de développement. "Les chercheurs travaillent également sur l'analyse des protéines pour évaluer les protéines associées aux biomarqueurs du cancer", a déclaré Hunt. "Cela peut nous aider à comprendre un peu ce qui se passe dans le système immunitaire de cette personne au moment de la mort."

La paléo-oncologie en tant que domaine est très nouvelle et nécessite plusieurs disciplines. Comment l'étude de la paléo-oncologie peut-elle être si nouvelle ? Hunt dit que cela a été une activité secondaire pour les bio-archéologues, qui ont écrit des études de cas et des articles, mais qui se sont principalement concentrés sur les indicateurs de santé les plus fréquents comme les maladies infectieuses, la violence, les traumatismes et le stress. « Le professeur Eugen Strouhal, qui vit en République tchèque, a passé du temps à étudier le cancer dans des vestiges bio-archéologiques, mais principalement en Égypte, et son travail concernait principalement des crânes isolés disponibles pour l'étude », explique Hunt. Aujourd'hui, il n'y a que quelques personnes entièrement dédiées à la paléo-oncologie. "L'une de mes collègues, Jennifer Willoughby, de l'Université Western au Canada, effectue une analyse radiographique des momies pour comprendre les critères de diagnostic du cancer chez les momies", explique Hunt. Dans tous les cas, la paléo-oncologie est un domaine hautement multidisciplinaire, comprenant des biologistes de l'évolution, des historiens de la médecine, des archéologues, des spécialistes des langues anciennes, des bioarchéologues, des généticiens, des oncologues et d'autres chercheurs en cancérologie.

Comment diagnostiquer le cancer dans des milliers d'os anciens. Heureusement, il existe de nombreux spécimens humains anciens à examiner. "Nous ne pouvons pas connaître la prévalence ou la fréquence du cancer tant que nous n'avons pas analysé une population massive et identifié les os qui montrent des signes visuels de cancer", explique Hunt. « Donc, d'abord, j'aime créer une méthodologie standard solide pour l'analyse visuelle. Une fois que nous sommes sûrs que la norme fonctionne et que les gens savent comment diagnostiquer en l'utilisant, nous pouvons passer à l'étape suivante. Pour lancer un système, Hunt a lancé — avec Willoughby et d'autres collègues Casey Kirkpatrick et Roselyn Campbell – l'Ancient Cancer Foundation (ACF) et sa branche de recherche, Paleo-oncology Research Organization (PRO). Ceux-ci rassemblent un réseau d'archéologues, d'oncologues et de chercheurs sur le cancer pour développer des normes et des techniques de recherche scientifique, partager des informations pédagogiques et octroyer des subventions. Le projet comprend une base de données open source de preuves archéologiques du cancer, couvrant de nombreuses époques et régions.

La paléo-oncologie remet en cause l'hypothèse selon laquelle le cancer est moderne. Il est trop tôt pour le dire avec certitude, mais Hunt dit que les preuves suggèrent la possibilité que des personnes aient souffert de cancer tout au long de l'histoire de l'humanité. "Les preuves physiques montrent qu'il y a 7 000 ans, peut-être même 9 000 ans, il y avait des personnes atteintes de cancer", dit-elle. "Ce n'est pas surprenant non plus. L'homme est exposé quotidiennement à des substances cancérigènes depuis très longtemps : rayons UV, fumées d'incendies, viandes carbonisées, virus. Et les grottes peuvent être pleines de métaux lourds qui sont des cancérogènes connus assez forts. » Donc, dit Hunt, la question n'est vraiment pas : « Avions-nous eu un cancer dans le passé ? » C'est maintenant : Comment le cancer s'est-il manifesté à travers l'histoire ? Quels facteurs environnementaux, culturels et génétiques — ou une combinaison de ces facteurs — ont eu un impact sur son développement ?

Comprendre comment la biologie humaine réagit à l'environnement pourrait également aider à changer la façon dont nous traitons la maladie aujourd'hui - pas seulement le cancer, mais aussi d'autres maladies. Hunt explique qu'une meilleure compréhension de l'épigénétique - l'effet des facteurs externes sur notre expression génétique - peut nous aider à comprendre comment l'environnement peut changer notre ADN et l'ADN de notre progéniture, nous rendant plus ou moins sensibles aux maladies comme le cancer.

Le cancer existe depuis très longtemps. Ce n'est pas nécessairement la faute de personne.

Les principaux défis auxquels sont confrontés les paléo-oncologues. Les archéologues n'aiment pas faire des analyses destructives sur les restes humains à moins que cela ne soit absolument nécessaire. « Nous voulons être aussi respectueux que possible », dit Hunt. «Nous exhumons déjà des personnes de leur lieu de repos, et pendant que nous rapatrions, nous ne voulons certainement pas percer un trou dans le fémur d'un individu si ce n'est pas absolument nécessaire. Il doit y avoir un code éthique rigoureux autour du prélèvement d'échantillons. Autre défi : la géopolitique. « Chaque pays a ses propres lois. Si vous travaillez en Égypte, par exemple, vous ne pouvez pas prélever des échantillons de restes humains hors du pays, alors qu'à l'intérieur du pays, les ressources pour quelque chose comme l'analyse biomoléculaire sont très limitées et très politiques. Des limitations similaires existent en Israël et aux États-Unis.

Il ne s'agit pas seulement de regarder vers le passé, il s'agit de se réconcilier avec le cancer maintenant. Hunt et ses collègues se consacrent à élargir la perspective de la recherche traditionnelle sur le cancer en veillant à ce que la recherche sur l'histoire du cancer soit facilitée de manière collaborative et ouverte. « La recherche collaborative permet aux spécialistes de différents domaines de mettre en commun leur expérience et leur intelligence. Les bio-archéologues, les biologistes de l'évolution et les oncologues ont tous des connaissances spécialisées. Il est important de travailler ensemble et le libre accès aux ressources est essentiel pour que toute personne intéressée par le cancer, qu'il soit passé, présent ou futur, puisse bénéficier de ces connaissances. dit Hunt.

En tant que survivante du cancer elle-même, Hunt comprend également qu'accepter le cancer en tant qu'affliction humaine à long terme aide à placer la souffrance actuelle dans une perspective plus équilibrée. « Comme le sait tout survivant du cancer, vous vous demandez toujours : « Qu'ai-je fait pour provoquer cela ? » », explique Hunt. "Ce sentiment d'avoir besoin de blâmer quelque chose, n'importe quoi, y compris vous-même, est préjudiciable au patient, à la famille, aux soignants. Et ce n'est pas comme ça que ça devrait être : le cancer existe depuis très longtemps. Ce n'est pas nécessairement la faute de personne.


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Bien qu'il soit l'une des principales causes de décès dans le monde aujourd'hui, le cancer est pratiquement absent des archives archéologiques par rapport à d'autres maladies, ce qui a donné naissance à l'idée que les cancers sont principalement attribuables aux modes de vie modernes et aux personnes vivant plus longtemps.

Mais la découverte, ainsi que les preuves rapportées l'année dernière par des chercheurs britanniques d'un cancer métastatique dans un squelette vieux de 3 000 ans trouvé dans une tombe du Soudan moderne, suggèrent que le cancer était présent dans la vallée du Nil dans les temps anciens.

L'équipe anthropologique de l'Université de Jaen a déclaré que la femme égyptienne était une aristocrate d'Eléphantine, la ville la plus méridionale du pays.

Ses restes ont été découverts dans la nécropole de Qubbet el-Hawa, à l'ouest de la ville méridionale d'Assouan, a indiqué le ministère.

Selon l'agence de recherche sur le cancer de l'Organisation mondiale de la santé, les nouveaux cas de cancer ont atteint environ 14 millions par an en 2012, un chiffre qui atteindra 22 millions en 20 ans.


Origine du mot cancer

L'origine du mot cancer est attribuée au médecin grec Hippocrate (460-370 av. J.-C.), qui est considéré comme le « père de la médecine ». Hippocrate a utilisé les termes cancéreux et carcinome pour décrire les tumeurs non ulcéreuses et ulcéreuses. En grec, ces mots font référence à un crabe, très probablement appliqué à la maladie parce que les projections de propagation en forme de doigt d'un cancer rappelaient la forme d'un crabe. Le médecin romain Celse (28-50 av. J.-C.) traduisit plus tard le terme grec en cancer, le mot latin pour crabe. Galien (130-200 après JC), un autre médecin grec, a utilisé le mot oncos (grec pour gonflement) pour décrire les tumeurs. Bien que l'analogie avec le crabe d'Hippocrate et de Celse soit encore utilisée pour décrire les tumeurs malignes, le terme de Galien fait maintenant partie du nom des spécialistes du cancer - les oncologues.


Une cible mouvante

En plus de l'orteil avec la croissance maligne, l'équipe a analysé un autre fossile encore plus ancien avec une tumeur, bien que bénigne.

Dans une autre étude dans le même journal, l'équipe décrit une croissance dans une vertèbre d'un squelette juvénile de 1,98 million d'années de Australopithèque sediba, découvert par l'explorateur en résidence National Geographic Lee Berger sur un site appelé Malapa, à quelques kilomètres de Swartkrans. Avant cette découverte, la plus ancienne croissance bénigne connue se trouvait dans la côte d'un Néandertal, vieille de 120 000 ans, fouillée en Croatie.

Les scientifiques voient dans la tumeur bénigne découverte à Malapa une preuve supplémentaire de l'existence d'un cancer malin parmi nos premières relations.

"Une tumeur est une nouvelle croissance d'os ou de tissus, où vous avez une échelle mobile de bénigne à maligne", explique le paléoanthropologue Patrick S. Randolph-Quinney, l'un des scientifiques enquêteurs.

« Du côté bénin, il existe des mécanismes qui maintiennent ces tumeurs sous contrôle, elles sont donc auto-limitantes, ou elles atteignent une certaine taille et elles y restent fondamentalement. Alors que le cancer est l'extension de ce processus de croissance sans les mécanismes de contrôle.

L'équipe considère également leurs découvertes comme un rappel important que le cancer est une cible mouvante. Notre ancienne lignée nous a dotés de gènes qui contiennent la capacité du cancer, mais la maladie se manifeste de multiples façons lorsque nous sommes exposés à des changements dans notre environnement.

Par exemple, le cancer de l'estomac était plus répandu jusqu'à la fin du XIXe siècle, peut-être à cause des agents cancérigènes présents dans les conservateurs alimentaires. Aujourd'hui, le cancer du côlon est en augmentation, probablement en raison d'une alimentation riche en graisses saturées.

"L'environnement externe moderne fait des choses à notre environnement interne historique que nous n'avons jamais rencontré auparavant dans notre histoire évolutive", explique Odes.


Un squelette néolithique révèle l'histoire ancienne du rachitisme

Le rachitisme a été identifié dans un squelette néolithique de l'île écossaise de Tiree, ce qui en fait le premier cas de la maladie au Royaume-Uni, selon une recherche annoncée au British Science Festival à Bradford.

Ceci est particulièrement surprenant car la maladie - causée par une carence en vitamine D liée au manque de soleil - est plus souvent associée aux bidonvilles urbains de la Grande-Bretagne victorienne qu'aux communautés rurales et agricoles, comme cela existait dans l'Écosse néolithique. La nature de la tombe elle-même - une simple sépulture plutôt qu'une tombe à chambres - a soulevé des questions sur la façon dont la femme, physiquement déformée par la maladie, a pu être traitée par sa communauté.

Le professeur Ian Armit de l'Université de Bradford explique : « Le premier cas de rachitisme en Grande-Bretagne jusqu'à présent datait de la période romaine, mais cette découverte remonte à plus de 3 000 ans. Il y a eu quelques cas possibles dans d'autres parties du monde. qui sont à peu près à la même époque, mais aucun n'est aussi clair que celui-ci. Bien que nous ne puissions pas dire avec certitude qu'il s'agit du premier cas au monde, il est certainement très inhabituel.

"La carence en vitamine D ne devrait pas être un problème pour toute personne exposée à un mode de vie rural et extérieur, il doit donc y avoir eu des circonstances particulières qui ont restreint l'accès de cette femme au soleil quand elle était enfant. Il est fort probable qu'elle portait un costume qui couvrait son corps ou restait constamment à l'intérieur, mais si c'était parce qu'elle avait un rôle religieux, souffrait de maladie ou était une esclave domestique, nous ne le saurons probablement jamais."

Le squelette a été découvert avec au moins trois autres sépultures lors d'une fouille amateur en 1912. Un seul des squelettes a été retiré de l'île et fait maintenant partie de la collection Hunterian de l'Université de Glasgow, bien que des photographies des autres restent. Le squelette a toujours été supposé dater de la même période qu'une colonie voisine de l'âge du fer. Cependant, une récente datation au radiocarbone par une équipe des universités de Bradford et de Durham a montré que le squelette était en fait beaucoup plus ancien - entre 3340 et 3090 avant JC - le plaçant fermement dans la période néolithique.

Le squelette est celui d'une femme, âgée de 25 à 30 ans, mesurant entre 4' 9" et 4'11" (145-150 cm), ce qui est court même selon les normes néolithiques. Les os présentent un certain nombre de déformations causées par le rachitisme, en particulier au niveau du sternum, des côtes, des bras et des jambes. Ceux-ci auraient laissé la femme à la poitrine de pigeon avec des membres déformés - tous caractéristiques de la maladie.

L'analyse des couches de dentine déposées dans les dents de la femme pendant l'enfance a permis à l'équipe de découvrir des détails sur son histoire de vie, en particulier son alimentation, entre l'âge de trois et quatorze ans. Les niveaux changeants d'isotopes de carbone et d'azote montrent qu'elle semble avoir souffert de stress physiologique, peut-être de malnutrition ou de mauvaise santé, entre l'âge de quatre et 14 ans.

L'analyse isotopique a également montré qu'elle était locale dans la région - les niveaux de strontium étaient élevés, ce qui est une caractéristique clé des anciennes communautés vivant sur des îles telles que les îles Hébrides, portées par le vent, où les cultures étaient fertilisées avec des algues et soumises à la mer salée. -vaporisateur. L'analyse a également montré qu'elle ne mangeait pas de poisson de mer - quelque chose qui aurait fourni la vitamine D dans son alimentation pour l'empêcher de contracter le rachitisme. L'évitement des aliments de la mer était une pratique courante parmi les communautés agricoles de la période néolithique, même celles des zones côtières où les poissons et les crustacés auraient été abondants.

Le Dr Janet Montgomery de l'Université de Durham a déclaré : « La malnutrition ou la maladie pendant l'enfance, le manque de soleil en grandissant, la déformation et le handicap à l'âge adulte et enfin un enterrement sans les rites habituels de l'époque néolithique, semblent être la triste histoire de cette vie. femme, sur la base de notre étude des documents originaux de la fouille et de l'analyse du squelette lui-même.

"Bien qu'il reste de nombreuses questions sans réponse, notamment parce que les autres squelettes du site de sépulture ne sont pas disponibles pour une analyse détaillée et que les sépultures néolithiques ne sont que rarement fouillées ailleurs dans les Hébrides, nous ne pouvons que spéculer sur les raisons d'une maladie liée à la privation urbaine a émergé si tôt dans une communauté agricole. Il semble particulièrement poignant que ces communautés aient une certaine aversion culturelle à manger du poisson, et pourtant ce simple ajout à son régime alimentaire peut avoir empêché la maladie.

La recherche, publiée dans Actes de la Société préhistorique, a été financé en partie par Historic Scotland.


Le premier cas de maltraitance d'enfants découvert dans un cimetière égyptien

Un enfant de 2 à 3 ans d'un cimetière de l'époque romano-chrétienne de l'oasis de Dakhleh, en Égypte, présente des preuves de maltraitance physique d'enfants, ont découvert des archéologues. L'enfant, qui a vécu il y a environ 2 000 ans, représente le premier cas documenté de maltraitance d'enfant dans les archives archéologiques et le premier cas jamais découvert en Égypte, selon les chercheurs.

L'oasis de Dakhleh est l'une des sept oasis du désert occidental égyptien. Le site a connu une occupation humaine continue depuis la période néolithique, ce qui en fait l'objet de plusieurs enquêtes archéologiques, a déclaré la chercheuse principale Sandra Wheeler, bioarchéologue à l'Université de Floride centrale. De plus, les cimetières de l'oasis permettent aux scientifiques de porter un regard unique sur les débuts du christianisme en Egypte.

En particulier, le cimetière dit de Kellis 2, situé dans la ville de Kellis, oasis de Dakhleh (sud-ouest du Caire), reflète les pratiques mortuaires chrétiennes. Par exemple, "au lieu d'avoir des enfants dans des endroits différents, tout le monde est mis au même endroit, ce qui est une pratique inhabituelle à l'heure actuelle", a déclaré Wheeler à LiveScience. Les méthodes de datation utilisant du carbone radioactif provenant de squelettes suggèrent que le cimetière a été utilisé entre 50 et 450 après JC.

Lorsque les chercheurs sont tombés sur le bambin maltraité &mdash étiqueté "Enterrement 519" &mdash dans Kellis 2, rien ne semblait sortir de l'ordinaire au début. Mais lorsque la collègue de Wheeler, Tosha Dupras, a commencé à brosser le sable, elle a remarqué des fractures importantes sur les bras de l'enfant. [Voir les photos du cimetière Kellis 2 et du squelette]

"Elle s'est dit 'Whoa, c'était bizarre', puis elle a trouvé une autre fracture à la clavicule", a déclaré Wheeler. "Nous avons d'autres enfants qui montrent des signes de traumatisme squelettique, mais c'est le seul qui a eu ces types de fractures vraiment extrêmes."

Signes d'abus

Les chercheurs ont décidé de mener une série de tests sur l'enterrement 519, y compris des travaux aux rayons X, de l'histologie (étude microscopique des tissus) et des analyses isotopiques, qui mettent en évidence les changements métaboliques qui montrent quand le corps essaie de se réparer. Ils ont trouvé un certain nombre de fractures osseuses dans tout le corps, à des endroits comme l'humérus (avant-bras), les côtes, le bassin et le dos.

Alors qu'aucune fracture particulière n'est un diagnostic de maltraitance infantile, le schéma du traumatisme suggère qu'il s'est produit. De plus, les blessures étaient toutes à différents stades de guérison, ce qui signifie en outre un traumatisme non accidentel répété.

L'une des fractures les plus intéressantes a été localisée sur le haut des bras de l'enfant, au même endroit sur chaque bras, a déclaré Wheeler. Les fractures étaient complètes, brisées tout au long de l'os et étant donné que les enfants sont plus flexibles que les adultes, une rupture complète comme celle-ci aurait demandé beaucoup de force.

Après avoir comparé la blessure avec la littérature clinique, les chercheurs ont déduit que quelqu'un avait attrapé les bras de l'enfant et les avait utilisés comme poignées pour secouer violemment l'enfant. D'autres fractures ont également été probablement causées par des secousses, mais certaines blessures, notamment celles sur les côtes et les vertèbres, sont probablement dues à des coups directs.

Les archéologues ne sont pas sûrs de ce qui a finalement tué le tout-petit. "Ce pourrait être cette dernière fracture, qui est la fracture de la clavicule", a déclaré Wheeler, se référant à la clavicule. "Peut-être que ce n'était pas un événement survivable."

Un cas unique

La maltraitance des enfants dans les archives archéologiques est rare. Une des raisons possibles, a déclaré Wheeler, est que les archéologues n'ont pas vraiment prêté beaucoup d'attention aux restes d'enfants jusqu'à il y a environ 20 ans, pensant que les enfants ne pouvaient pas leur dire grand-chose sur le passé.

Depuis, quelques cas de maltraitance d'enfants ont été signalés en France, au Pérou et au Royaume-Uni, qui remontent tous à l'époque médiévale ou plus tard. "Certes, notre cas a le meilleur contexte en termes d'archéologie et d'analyse squelettique", a déclaré Wheeler.

Sur les 158 mineurs mis au jour dans le cimetière de Kellis 2, l'inhumation 519 est le seul à montrer des signes de traumatismes non accidentels répétés, suggérant que la maltraitance des enfants n'était pas quelque chose qui s'est produit dans toute la communauté. Le caractère unique de l'affaire soutient la croyance générale selon laquelle les enfants faisaient partie intégrante de la société égyptienne antique.

En revanche, bien que les Romains aimaient immensément leurs enfants, ils pensaient que les enfants naissaient mous et faibles, il était donc du devoir des parents de les transformer en adultes. Ils se livraient souvent à des pratiques telles que les châtiments corporels, immobilisant les nouveau-nés sur des planches de bois pour assurer une bonne croissance et baignant régulièrement les jeunes dans de l'eau froide pour ne pas les ramollir avec la sensation de l'eau chaude.

"Nous savons que les anciens Égyptiens vénéraient vraiment les enfants", a déclaré Wheeler. "Mais nous ne savons pas combien d'idées romaines ont filtré dans la société égyptienne", a-t-elle ajouté, suggérant que le cas unique de maltraitance d'enfants pourrait avoir été le résultat de l'influence romaine.

La recherche sera publiée dans un prochain numéro de l'International Journal of Paleopathology.


Maman a le plus vieux cas de cancer de la prostate dans l'Egypte ancienne

Il y a environ 2 250 ans, en Égypte, un homme connu aujourd'hui uniquement sous le nom de M1 luttait contre une longue, douloureuse et progressive maladie. Une douleur sourde palpitait dans le bas de son dos, puis s'étendait à d'autres parties de son corps, faisant de la plupart des mouvements une misère. Lorsque M1 a finalement succombé à la mystérieuse maladie entre 51 et 60 ans, sa famille a payé pour qu'il soit momifié afin qu'il puisse renaître et savourer les plaisirs de l'au-delà.

Aujourd'hui, une équipe de recherche internationale a diagnostiqué la maladie de M1 : le plus ancien cas connu de cancer de la prostate dans l'Égypte ancienne et le deuxième cas le plus ancien au monde. (Le premier diagnostic de cancer de la prostate est venu du squelette d'un roi scythe vieux de 2700 ans en Russie.) De plus, la nouvelle étude actuellement sous presse dans le Revue internationale de paléopathologie, suggère que les premiers chercheurs ont peut-être sous-estimé la prévalence du cancer dans les populations anciennes, car les tomodensitomètres (TDM) à haute résolution capables de détecter des tumeurs mesurant seulement 1 à 2 millimètres de diamètre ne sont devenus disponibles qu'en 2005. "Je pense que les premiers chercheurs ont probablement raté beaucoup sans cette technologie », explique le chef d'équipe Carlos Prates, radiologue en pratique privée chez Imagens Médicas Integradas à Lisbonne.

Le cancer de la prostate commence dans la prostate de la taille d'une noix, partie intégrante du système reproducteur masculin. La glande produit un liquide laiteux qui fait partie du sperme et se trouve sous la vessie d'un homme. Dans les cas agressifs de la maladie, les cellules cancéreuses de la prostate peuvent métastaser ou se propager, pénétrant dans la circulation sanguine et envahissant les os. Après avoir effectué des scans haute résolution sur trois momies égyptiennes de la collection du Musée national d'archéologie de Lisbonne, Prates et ses collègues ont détecté de nombreuses petites tumeurs rondes et denses dans le bassin et la colonne lombaire de M1, ainsi que dans les os de ses bras et de ses jambes. Ce sont les zones les plus fréquemment touchées par le cancer de la prostate métastatique. "Nous n'avons trouvé aucune preuve pour contester ce diagnostic", a déclaré Prates.

"Je conviens qu'il s'agit d'un cas de cancer de la prostate métastatique", déclare Andreas Nerlich, pathologiste à l'hôpital universitaire de Munich-Bogenhausen en Allemagne, qui n'a pas participé au projet de recherche. "C'est une étude très bien faite."

Les chercheurs ont longtemps lutté pour détecter des preuves de cancer dans les squelettes et la chair momifiée des anciens morts. Mais les cas enregistrés de cancer dans les populations anciennes sont rares. En effet, une étude publiée en 1998 dans le Journal de paléopathologie ont calculé que seulement 176 cas de malignités squelettiques avaient été signalés parmi des dizaines de milliers d'anciens humains examinés. Le faible nombre de cas a conduit à une théorie selon laquelle le cancer n'a commencé à prospérer qu'à l'ère industrielle moderne, lorsque les cancérogènes sont devenus plus répandus dans les aliments et dans l'environnement et lorsque les gens ont commencé à vivre plus longtemps, donnant aux tumeurs plus de temps pour se développer et proliférer.

But ancient populations, says Albert Zink, a biological anthropologist at the Institute for Mummies and the Iceman in Bolzano, Italy, were no strangers to carcinogens. Soot from wood-burning chimneys and fireplaces, for example, contains substances known to cause cancer in humans. And the bitumen that ancient boat builders heated to seal and waterproof ships has been linked to lung cancer as well as tumors in the respiratory and digestive tracts. "I think cancer was quite prevalent in the past," Zink says, "more prevalent than we have been able to see."

But that situation may be changing, Prates says, as physical anthropologists gain access to the new generation of high-resolution CT scanners. The equipment that Prates and his colleagues used to study M1, for example, has a pixel resolution of 0.33 millimeters, allowing radiologists to visualize even fleck-sized lesions.

For scientists studying the origins of cancer and the complex interplay of environment, diet, and genes on the prevalence of the disease, such improved detection could shed new light on a disease that has plagued humanity for many thousands of years, if not longer. "And for sure there's always the hope that reaching a better understanding of the roots of cancer will help contribute in some way to a cure," Zink concludes.


Comparative pathology of cancer

No clear evidence of cancer has been demonstrated on living plants, and cancer seems to be absent in modern invertebrates, excluding some experimental conditions (i.e., tumour-like conditions induced in Drosophyla sp.). Even though Harshberger 2 has suggested the possibility of neoplasms in invertebrate animals, and Kaiser 3 has demonstrated some sorts of “growths” in plants and inferior animals, we have no clear evidence of true neoplastic diseases other than in the vertebrate animals.

At present true neoplastic diseases, including cancer, seem to be restricted to vertebrate animals, and only one observation of a true cancer has been described in one of the more simple living vertebrates, specifically hepatomas in a jawless hagfish. 2 This is a very important case for the comparative pathology of cancer, because lampreys are among the simplest living vertebrates. The presence of neoplastic diseases beginning with the lesser vertebrates seems to be consistent with the hypothesis that cancer is a pathology characteristic of vertebrate animals.

Cancer has been reported throughout the entire spectrum of vertebrates. In the elasmobranch fish a case of chondroma in a lumbar vertebra has been described in the species Squalus mitsukurii (dogfish), 4 and a case of fibrosarcoma has been described in Raja macrorhyncha (skate). 4

Rising along the biological scale, in the bony fish (osteichthyians) neoplasms seem to be more frequent, and we have some descriptions of both benign tumours (i.e., osteoma, chondroma, osteocondroma) and malignancies (i.e., fibrosarcoma in a dorsal fin of a carp, the fin of a skate ray and in the mandible of a codfish). 4 In addition, osteosarcoma has been clearly identified in a bone of the anal fin of Esox lucius (a pike) and in the pectoral fins and opercular bones of some codfish. 4 Carcinoma without skeletal involvement has been reported in trout, 5 climbing perch 6 and perch. 5 , 6 Lymphoma 2 and lymphosarcoma have also been observed in a northern pike. 2 Hyperostosis is relatively frequent in many living species of bony fish and seems to be a form of so-called osteomata. 7 The focal neoformation of compact bone is one of the more frequent benign neoplasms in all living fish, and researchers invariably discuss the nomenclature linked to these forms. We prefer to follow the older nomenclature (i.e., focal hyperostosis, osteoma, ivory osteoma) that were introduced in comparative pathology by Gervais 8 at the end of the 19th Century. I have demonstrated the phylogenetic relationship between focal hyperostosis in living fish and the osteoma in modern humans. 7 Osteoma is one of the more common neoplasms. We have been aware of its presence and its high prevalence in fish 2 centuries. 8 Osteoma has been documented in butterfly fish, file fish, red tai, angelfish, codfish, pike, flounder, croaker, flatfishes, scabbard fish, coal fish, rock fish, speckled trout, carp. 4

No cases of neoplasms have been found among the amphibians. The only case 4 reported in literature may simply be a callus subsequent to a fracture. 9

In modern reptiles there have been occasional cases of parathyroid adenoma in turtles. 10 Researchers have also observed chondroma 4 and osteochondroma 11 , 12 in the representatives of the genus Varanus. A clear case of osteosarcoma has been observed in the spine of a rufous-beaked snake. 13 In addition, chondrosarcoma has been reported in corn snakes 2 , 14 and osteochondrosarcoma has been described in the vertebral column of an individual attributable to Natrix melanoleuca. 15 Neurofibrosarcoma has been reported in a Korean viper, 16 and presumed melanoma has been observed in a snake from the Everglades. 15 Lymphatic tumours seem to be relatively frequent in modern wild reptiles. Lymphatic leukemia has been described in boa constrictors 17 and in Python. 18 Lymphoma has been reported in rhinoceros vipers, death adders, Indian rock pythons, and hog nose snakes. 16 In addition, lymphosarcoma has been reported in rhinoceros vipers and spitting cobras. 16 Leukaemia has been observed in Acanthophis antarctica, Bitis arietans et Bitis nasicornis. 16

Neoplasms in birds are relatively common but are strictly limited to captive animals. In wild bird populations neoplasms seem to be extremely rare if present. No cases of neoplasms have been described in wild birds. In 25–33% of captive budgerigars tumours are the cause of death and in psittaci formes at least 3.5% of deaths are caused by malignancies. 19 Pituitary tumours are particularly common although osteosarcoma has also been reported with particular frequency in domestic budgerigars and canaries. 19

According to Jubb and Kennedy, 20 wild living mammals neoplasms are rare. In domestic dogs there is a greater prevalence of neoplasms, which is concentrated in the 6–8-year age span, a fact that is of particular interest considering that these animals have a life expectancy of 10–14 years. 20

In wild mammal populations neoplasms are surely more rare. Epidemiological data exists only for chimpanzees and we know that 1.8% of the deaths in chimpanzee communities are due to cancer. Single observations of chondrosarcoma have been reported in the femur of a kangaroo, 18 , 21 and in the caudal vertebra of a ferret. 22 A single case of fibrosarcoma was observed in a Northern fur seal. 23 Neoplasms of the lymphatic cells seem to be slightly more common in many mammals. A case of possible myeloma of the lumbar vertebra associated with plasma cells dyscrasia has been reported in a ferret. 22 Hodgkin's lymphoma, without skeletal involvement, has been reported in Orcinus orque. 24 Lymphosarcoma has been noted in many marine and terrestrial mammals including harbor seals, sea lions, Northern fur seals, harp seals 23 and deer. 18 Leukaemia has been documented in pacaranas 18 and in gibbons. 25

The focal hyperostosis known as osteoma, which produces compact bone buttons on the cranial vault and more subordinate buttons on the surfaces of the long bones (commonly called ivory osteoma), 7 merit special consideration. This type of benign bone neoplasm has been induced in mice by the RFB osteoma virus. 26 Osteoma is frequent particularly in many mammals, as well as in bony fish, 7 and has been documented in wild species (i.e., ferrets and Platecarpus). 9 , 27 Diffuse hyperostosis is also relatively frequent in bony fish and mammals. It is characteristic of 3 orders of mammals and present in all subjects: Proboscidea (i.e., sirenia), Hyracoidea (i.e., trichecus) and Tubulidentata (i.e., dugongo). In all these animals, the axial skeleton is replaced completely by medullary bones, 28 a congenital condition called pachyostosis. Focal hyperostosis in the form of mandibular swelling, however, has also been documented in dogs. 29

Multiple hereditary osteochondromata is relatively common in some other modern mammals: domestic horses, cats and dogs. 30 , 31 , 32 , 33 , 34 In the family Canidae only domestic dogs are affected. 35 , 36 , 37 , 38 Malignant degeneration into osteosarcoma or chondrosarcoma has been demonstrated in about 18% of the cases. 32 Multiple hereditary osteochondromata have also been observed in Nothocyon, Tomarctus, Daphoenus et Cynodictis. 39 , 40

The prevalence of neoplasms in the modern human population as cause of death is particularly high. This datum is an exception within the general framework of the comparative pathology of neoplasms. The very high prevalence of neoplasms in modern humans seems similar to the high prevalence of neoplasms in the population of domestic dogs or in populations of captive birds.

In conclusion, the comparative pathology of extant neoplasms shows the following remarkable points: (je) neoplasms are a pathology typical of all the extant vertebrates, starting from jawless fish (ii) neoplasms in extant wild vertebrate populations seem to be extremely rare in amphibians and birds, and slightly more frequent in fish, reptiles and mammals (iii) one of the more frequent forms of extant neoplasm in both bony fish and mammals seems to be the focal (osteoma) and the regional (pachyostosis) benign bone tumour and (iv) in captivity the prevalence of neoplasms, including cancer, seem to be considerably higher, perhaps independently from the systematic position of involved populations (i.e., both in birds and in mammals).


Cancer Has Afflicted People Since Prehistoric Times

When Louis Leakey sat down to recount the discovery of what may be the earliest sign of cancer in the genus Homo , the first thing he remembered was the mud. It was March 29, 1932, midway through the Third East African Archaeological Expedition, and it had rained so long and so hard that it took an hour to drive the four miles from the campsite in Kanjera, near the shore of Lake Victoria, to the Kanam West fossil beds. By the time he and his crew had slogged their way through, they were covered with mud, and before long, Leakey, who was just beginning an illustrious career as an anthropologist, was on hands and knees scouring the ground for newly exposed bones.

He was coaxing the remains of an extinct pig from the muck when one of his Kenyan workers, Juma Gitau, walked over with a broken tooth he had just extracted from a cliff side. Deinotherium , Leakey noted, a prehistoric elephantlike creature that roamed Africa long ago.

Gitau went back to look for more, and as he was scratching away at the cliff face, a heavy mass of calcified clay broke loose. He chopped it with his pick to see what was inside: more teeth, but not Deinotherium . These looked like what a dentist might recognize as human premolars, still set in bone, yet they came from a layer of sediment deposited, Leakey believed, in early Pleistocene time, about a million years ago.

The Kanam mandible quickly became a sensation. “Not only the oldest known human fragment from Africa,” Leakey proclaimed, “but the most ancient fragment of true Homo yet discovered anywhere in the world.” It was, he insisted, a direct precursor of us all.

Like many of Leakey’s enthusiasms, this one proved controversial. Anthropologists remain divided over whether Homo kanamensis , as Leakey called it, was as old as he believed. Some of them have come to consider the specimen a more recent jawbone — mid- to late Pleistocene — that had washed into much older surroundings. Whatever its pedigree or precise age, Kanam Man is no longer considered remarkable for its antiquity but for an abnormal growth on the left side of the jaw.

At the time of the discovery, it had seemed like a bother, detracting from Leakey’s find. He was working in his rooms at St. John’s College at the University of Cambridge, carefully cleaning the specimen, when he felt a lump. He thought it was a rock. But as he kept picking, he could see that the lump was part of the fossilized jaw. He sent it to a specialist on mandibular abnormalities at the Royal College of Surgeons of England, who diagnosed it as osteosarcoma — a cancer of the bone.

Others have not been as certain. As recently as 2007, scientists scanning the mandible with an electron microscope concluded that this was indeed a case of “bone run amok” while remaining neutral on the nature of the pathology.

I first came across a mention of the Kanam jaw in a history-of-cancer timeline somewhere on the web. That sent me digging into Leakey’s old books and papers, and after several email exchanges, I tracked down the fossil at the Natural History Museum in London, where it had been in storage for decades. As far as I could tell, it had never been on display.

On a spring day I arrived, as previously arranged, at the museum’s staff and researcher entrance on Exhibition Road. The man at the guard desk called ahead to Robert Kruszynski, curator of vertebrate paleontology. He came out to greet me and then led me into the museum’s inner sanctum. Waiting for me on a table by a window was a brown cardboard box he had retrieved from museum storage. The handwritten label identified the contents: M 16509, KANAM MANDIBLE.

M stood for mammal. In the upper right-hand corner of the label were two colored stickers — a red sunlike symbol and below that a blue star — indicating that the specimen in the box had been analyzed at various times by radioassay and X-rays. Mr. Kruszynski carefully removed the lid. Inside was a smaller box, fashioned from balsa wood and cardboard and covered with a glass lid, and inside that was the Kanam jaw.

He placed it on a padded mat, to cushion it from the hard surface of the table. “All yours to look at,” he said, and he went off to search for another fossil I hoped to see: a femur retrieved from an early medieval Saxon grave in Standlake, England, with an enormous growth that had also been diagnosed as a cancerous bone tumor.

I had thought I would be content just glimpsing the Kanam jaw. I never expected to be left alone with it and to be able to hold it in my hand. It was dark brown and unexpectedly heavy and dense. That shouldn’t have been surprising. It was a rock really, petrified bone. Once it had been part of a prehistoric man, or a proto-man. Two yellowed teeth were still in place, and there was a deep hole where the root of another tooth had been.

Just below that, on the left inside curve of the jaw, was the tumor. It was bigger than I had expected, reminding me perversely of a type of candy from my childhood called a jawbreaker.

There was also a slight swelling on the outside of the jaw, and I could understand how people might argue endlessly over whether it was the remnant of a modern chin, as Leakey himself believed, or just part of the tumor. I could see where Leakey had sliced through the mass (some of his colleagues considered this sacrilege) to remove a section for further analysis. I could almost picture the rest of the head, its vacant eyes pleading for relief from inexplicable pain.

Mr. Kruszynski returned half an hour later to see how I was doing with the fossil. “Don’t bring it too close to the edge,” he warned. I suddenly realized that the protective pad on the table was sloping toward my lap and how easily a sudden movement might have sent the Kanam mandible dropping onto the linoleum floor.

In the end, he was unable to find the cancerous femur I’d inquired about. “For another time,” he said. He escorted me back across the barrier to the public portion of the museum. Hundreds of visitors of all ages coursed through the hallways. Some of them inevitably would get cancer, or they would love somebody who did. I wondered if anyone had been there for Kanam Man.

Not much has been written about the obscure discipline of paleo-oncology. Although research had gone on sporadically for decades, the word was introduced only in 1983 when a small group of Greek and Egyptian oncologists (from the Greek onkos meaning “mass” or “burden”) began planning a symposium on human cancer in earlier times. The gathering took place the following year on a voyage to the island of Kos, where Hippocrates was born. What emerged was an elegantly published, sparsely printed little book, Palaeo-Oncology . I felt lucky to find a copy on the Internet for $100. Its 58 pages are bound in a blue cover with gilded print, and below the title is a drawing of a crab. Crab in Greek is karkinos , and Hippocrates, in the fifth century B.C., used the word for the affliction whose Latin name is cancer . It became the root of carcinogen and carcinoma .

Some 600 years later, the ancient physician Galen speculated on the etymology in an old text: “As a crab is furnished with claws on both sides of its body, so, in this disease, the veins which extend from the tumour represent with it a figure much like that of a crab.” The story is repeated in almost every history of cancer.

Very few tumors, however, look like crabs. Paul of Aegina, a seventh-century Byzantine Greek, suggested that the metaphor was meant to be taken more abstractly: “Some say that [cancer] is so called because it adheres with such obstinacy to the part it seizes that, like the crab, it cannot be separated from it without great difficulty.” The word karkinoi was also applied to grasping tools, like calipers.

All but forgotten is a very different derivation from Louis Westenra Sambon, a British expert on parasitology who, before his death in 1931, turned his attention to the study of cancer. There is a parasite, Sacculina carcini , that feasts on crabs in a manner eerily similar to the feasting of a cancerous tumor. The process was described in a 1936 report by pathologist Sir Alexander Haddow to the Royal Society of Medicine:

[I]t attaches itself to the body of a young crab, and casts off every part of its economy save a small bundle of all-important cells. These penetrate the body of the host and come to rest on the underside of the latter’s intestine, just beneath the stomach. Here, surrounded by a new cuticle, they shape themselves into the “sacculina interna,” and like a germinating bean-seedling, proceed to throw out delicately branching suckers which, root-like, extend through every portion of the crab’s anatomy to absorb nourishment. Growing in size, the parasite presses upon the underlying walls of the host’s abdomen, causing them to atrophy, so that when the crab moults, a hole is left in this region corresponding in size to the body of the parasite. Through this opening the tumour-like body finally protrudes and becomes the mature “sacculina externa.”

Long before Galen, disciples of Hippocrates, dining on crabs, may have noticed the similarities between the ways the parasite overtakes its host and the invasion of a cancer.

Whatever the reason for the name, ancient Greek texts describe what sound like cancer of the uterus and the breast. Driven by a belief in sympathetic magic, some physicians would treat a tumor by placing a live crab on top of it. They also recommended powders and ointments (sometimes made from pulverized crabs) or cauterization (burning closed the ulceration). As for patients with internal tumors, Hippocrates warned that they might best be left alone: “With treatment they soon die, whereas without treatment they survive for a long time.” The principle is part of the Hippocratic oath: First do no harm.

There is something comforting about knowing that cancer has always been with us, that it is not all our fault, that you can take every precaution and still something in the genetic coils can become unsprung. Usually it takes decades for the microdamage to accumulate — 77 percent of cancer is diagnosed in people 55 or older. With life spans in past centuries hovering around 30 or 40 years, finding cancer in the fossil record is like sighting a rare bird. People would have died first of something else. Yet in spite of the odds, cases continue to be discovered, some documented so vividly that you can almost imagine the ruined lives.

After my visit to London, I received from the Natural History Museum photographs of the Saxon skeleton whose tumorous femur I had hoped to examine. I had read that the growth was large — 10 inches by 11 inches — but I was astonished to see what looked like a basketball grafted onto the young man’s leg. The tumor shows a sunburst pattern that pathologists recognize as a sign of osteosarcoma, a cancer so rare that one would have to comb through the bones of tens of thousands of people to find a single example.

Yet ancient cases continue to turn up. There were signs of the cancer in an Iron Age man in Switzerland and a fifth-century Visigoth from Spain. An osteosarcoma from a medieval cemetery in the Black Forest mountains of southern Germany destroyed the top of a young child’s leg and ate into the hip joint. Bony growths inside the roof of the eye sockets indicated anemia, which may have been an effect of the cancer. The authors of the report speculated on the cause: contamination from a nearby lead and silver mine.

Maybe it helped to believe there was a reason. But no one knows what causes osteosarcoma. Then, as now, a few cases probably were hereditary, traced to chromosomal abnormalities. In modern times, speculation turned for a while to fluoride-treated water and, more plausibly, radiation — therapeutic treatments for other diseases or exposure to radioactive isotopes like strontium-90, which is spread by nuclear fallout. Strontium sits just below calcium in the periodic table of the elements and imitates its behavior, incorporating itself tightly into bone. But most often, osteosarcoma strikes for no apparent reason, leaving parents grasping to understand what remains as inexplicable as a meteor strike.

Another malignancy, nasopharyngeal carcinoma, which affects the mucous membrane in the nose, can scar adjacent bone. Signs of it have been found in skeletons from ancient Egypt. One woman’s face had been all but obliterated, and I tried to imagine her stumbling through life. “The large size of the tumor, which caused such extensive destruction, suggests a relatively long-lasting process,” observed Eugen Strouhal, the Czech anthropologist who documented the case. “Survival would be impossible without the help and care of the patient’s fellow-men.” Here was another case where the horrors of cancer punched through the flat veneer of scientific prose.

Osteosarcoma and nasopharyngeal carcinoma — these are primary cancers, those found at the site of origin. They are debilitating enough. Most skeletal cancers by far come from metastases, tumors that migrate from elsewhere. They also show up with greater frequency in the fossil record, leaving a distinctive signature. Metastatic bone cancer has been discovered in Egyptian tombs, in a Portuguese necropolis, in a prehistoric grave in the Tennessee River Valley and in a leper skeleton from a medieval cemetery in England. Buried near the Tower of London, the skeleton of a 31-year-old woman was marked with metastatic lesions. We even know her name from a lead coffin plate: Ann Sumpter. She died May 25, 1794.

In 2001, archaeologists excavated a 2,700-year-old burial mound in the Russian Republic of Tuva, where nomadic horsemen called the Scythians once thundered across the Eurasian steppes, their leaders exquisitely dressed in gold. Digging down through two wooden ceilings, the scientists came upon a subterranean chamber. Its floor, covered with a black felt blanket, cushioned two skeletons. Crouched together like lovers, both man and woman wore what remained of their royal vestments. Around the man’s neck was a heavy band of twisted gold decorated with a frieze of panthers, ibex, camels and other beasts. Near his head lay pieces of a headdress: four gold horses and a deer. Golden panthers, more than 2,500 of them, bedecked his cape.

His riches couldn’t save him. When he died — he appeared to have been in his 40s — his skeleton was infested with tumors. A pathological analysis, including a close look with a scanning electron microscope, concluded that the nature of the lesions and the pattern of their spread were characteristic of metastatic prostate cancer. Biochemical tests revealed high levels of prostate-specific antigen, or PSA. For all the false positives these tests can produce, this one was apparently genuine.

While prostate cancer tends to be osteoblastic, adding unwanted mass to the skeleton, breast cancer is osteolytic, gnawing mothlike at the bone. A middle-aged woman with osteolytic lesions was excavated from the northern Chilean Andes where she died around A.D. 750. Her body was buried in a mummy pack along with her possessions: three woolen shirts, some feathers, corncobs, a wooden spoon, a gourd container and a metal crucible. She was no Scythian queen. Her hair reached down her back in a long braid tied with a green cord. There were lesions in her spine, sternum and pelvis. On top of her skull, cancer had chomped a ragged hole 35 millimeters across. Cancer had feasted on her right femur, shortening her leg.

Altogether I counted about 200 suspected cancer sightings in the archaeological record. I was left to wonder how big an iceberg lay floating beneath the tip.

Ninety percent of human cancers are carcinomas, which arise in the epithelial tissues that line the organs and cavities of the body and envelop us with skin. As the layers are worn by the passage of food and waste or exposure to the elements, the outer cells are constantly dying. The cells beneath must divide to form replacements. And with every division there will be mistakes in the copying of genes — spontaneous mutations, or ones caused by carcinogens in food, water and air. For children, who are just beginning to withstand life’s wear and tear, only a fraction of cancers are carcinomas.

When it comes to hunting ancient cancer, primary carcinomas would almost always be lost with the decomposing tissues. And those that had metastasized would have often spread first to the lung or liver, killing the victim before a record was left in bone. Egyptian medical papyruses make ambiguous references to “swellings” and “eatings,” and some evidence has survived in mummies. A rectal carcinoma in a 1,600-year-old mummy was confirmed with a cellular analysis of the tissue. Another mummy was diagnosed with bladder cancer.

Other evidence of ancient cancer may have been destroyed by the invasive nature of Egyptian embalming rituals. To prepare a pharaoh for passage to the afterlife, the first step was removing most of his organs. The brain was pulled out though the nostrils. The torso was sliced open to take out the abdominal and chest organs (except for the heart, which was believed necessary for the ethereal voyage). To slow the process of decay, a turpentine-like solution was sometimes injected as an enema to dissolve the digestive tract.

Mummies are a curiosity, and most skeletal evidence is stumbled on by chance. Only recently have anthropologists really begun looking for cancer — with CT scans, X-rays, biochemical assays and their own eyes. What they will never see, even in bone, are clues lost through what anthropologists call taphonomic changes.

In digging and transporting skeletal remains, markings can inadvertently be erased. Bone-eating osteolytic lesions can cause a specimen to crumble and disappear. Through erosion, decomposition and the gnawing of rodents, taphonomic changes might also create the illusion of metastasis — pseudopathology — a possibility that must be taken into account along with alternative diagnoses like osteoporosis and infectious disease.

But on balance, it seems likely that the evidence of ancient cancer is significantly underreported. Most skeletons, after all, are incomplete. Metastases are more likely to appear in certain bones like the vertebrae, pelvis, femur and skull. Others rarely are affected. No one can know if a missing bone happened to be the one that was cancerous.

Hoping to cut through the uncertainty, Tony Waldron, a paleopathologist at University College London, tried to get a feel for how much cancer archaeologists should expect to find. First he had to come up with an estimate, no matter how imperfect, of the frequency with which primary tumors might have occurred in earlier times. There wasn’t much to go on. The oldest records that seemed at all reliable came from the Registrar General of Britain for causes of death between the years 1901 and 1905.

Using that as his baseline, he took into account the likelihood that various cancers would come to roost in the skeleton where they might be identified. The numbers, a range of approximations, came from modern autopsy reports. For colorectal cancer, the odds were very low, 6 to 11 percent, as they were for stomach cancer, 2 to 18 percent. On the high side were cancer of the breast (57 to 73 percent) and prostate (57 to 84 percent).

From these and other considerations, Waldron calculated that (depending on age at death) the proportion of cancers in a collection of old bones would be between zero and 2 percent for males and 4 and 7 percent for females. (The numbers were higher for women because of gynecological cancer. In the next century, cancer in men would come to dominate because of smoking.)

No matter how hard you looked, cases of ancient cancer would be sparse — even if the rate had been as high as that of industrial Britain. To test if his numbers were plausible, he tried them out on the remains of 623 people from a crypt at Christ Church, Spitalfields in the East End of London between 1729 and 1857. Relying solely on visual inspection, Waldron found one case of carcinoma among the women and none among the men.

That was within the range of his formula, encouragement that it was not wildly wrong. The next step was to try the predictions on much older and larger populations: 905 well-preserved skeletons buried at two sites in Egypt between 3200 and 500 B.C., and 2,547 skeletons placed in a southern German ossuary between A.D. 1400 and 1800. (The church cemetery was so small and crowded that remains, once they had decomposed, were periodically removed and put into storage.)

Using X-rays and CT scans to confirm the diagnoses, pathologists in Munich found five cancers in the Egyptian skeletons and 13 in the German ones — about what Waldron’s formula predicted. For all the differences between life in ancient Egypt, Reformation Germany and early 20th century Britain, the frequency of cancer appeared to be about the same.

Since then, the world has grown more complex. Longevity has soared along with the manufacture of cigarettes. Diets have changed drastically, and the world is awash with synthetic substances. The medical system has gotten better at detecting cancer. Epidemiologists are still trying to untangle all the threads.

Yet running beneath the surface there has been a core rate of cancer, the legacy of being multicellular creatures in an imperfect world. There is no compelling evidence that this baseline is much different now than it was in ancient times.

[This article originally appeared in print as "Cancer: The Long Shadow."]


Teenage girl’s skeleton discovered in mysterious grave near Egyptian pyramid

The skeleton of a 13-year-old girl has been discovered in a mysterious grave near an ancient Egyptian pyramid.

The skeleton of a 13-year-old girl has been discovered in a mysterious grave near an ancient Egyptian pyramid.

The burial was found during the excavation of next to the Meidum pyramid south of Cairo, according to Egypt’s Ministry of Antiquities. The teen’s remains were found in a squatting position, the Ministry explained, in a statement.

Archaeologists were able to work out the teen’s age at death by studying her bones, according to LiveScience, although it is not known when her remains were buried. LiveScience notes that the adjacent Meidum pyramid is 4,600 years old.

While no other human remains or artifacts were reportedly found in the girl’s grave, items have been unearthed elsewhere at the site, which contains an ancient cemetery. Archaeologists have uncovered two animal heads, which are likely to be bulls and three symbolic pottery pots, officials said.

Archaeologists have been excavating near the Meidum Pyramid south of Cairo. (Egyptian Ministry of Antiquities)

Egypt continues to reveal fresh details of its rich history. Archaeologists, for example, recently discovered dozens of mummies in ancient desert burial chambers.

In a separate project, experts recently explained the strange brown spots on some of the paintings in King Tutankhamun’s tomb.

Last month, archaeologists also announced the discovery of ancient tombs in the Nile Delta north of Cairo. In a separate project, two ancient tombs dating back to the Roman period were uncovered in Egypt’s Western Desert.

Archaeologists have uncovered two animal heads, which are likely to be bulls, from the site. (Egyptian Ministry of Antiquities)

In November, archaeologists confirmed the discovery of eight limestone sarcophagi containing mummies at a site 25 miles south of Cairo. Last year, researchers also uncovered a "massive" building that was once part of Egypt’s ancient capital city.

In another project, archaeologists discovered a stunning sphinx statue at an ancient temple in southern Egypt.

Last summer, experts unlocked the secrets of a mysterious ancient ‘cursed’ black granite sarcophagus. The massive coffin, which was excavated in the city of Alexandria, was found to contain three skeletons and gold sheets with the remains.

The discovery is the latest fascinating archaeological find in Egypt. (Egyptian Ministry of Antiquities)

Archaeologists also found the oldest solid cheese in the tomb of Ptahmes, mayor of the ancient city of Memphis.

The pots discovered during the excavation. (Egyptian Ministry of Antiquities)

A mummy buried in southern Egypt more than 5,000 years ago has also revealed its grisly secrets, shedding new light on prehistoric embalming practices.

Fox News’ Chris Ciaccia and The Associated Press contributed to this article. Follow James Rogers on Twitter @jamesjrogers


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